今日头条的“艰难决定”

微信公众号:接招方浩2018-01-13 20:39事业线
在入冬以来帝都气温最低的一天,今日头条也做了一个“艰难的决定”。

七年前的1月份,可能是腾讯过去二十年最为生死攸关的「1月份」:一方面腾讯高管邀请了当时中国最主流的媒体精英、互联网专家去了趟海南,反思并检讨3Q大战;另一方面,那个月21日,微信正式上线。

3Q大战打醒了腾讯,让它从一家极为封闭的帝国走向开放、进化成一种生态。这是中国互联网史上少有的坏事变好事的事件,无论对腾讯的影响,还是对整个互联网生态的影响,任何高估都是不过分的。

昨天同样有一件涉及互联网开放的大事发生:今日头条首次面向全行业公布算法原理。在入冬以来帝都气温最低的一天,今日头条也做了一个「艰难的决定」。

算法原理是什么?回答这个问题,首先要回答今日头条是什么,而回答今日头条是什么,就要回答今日头条不是什么。张一鸣从今日头条创立之初就说过:今日头条不是媒体。

之所以这么说,就在于头条的内容推荐逻辑是基于算法,而不是主编。从最早不被投资人看好、被传统新闻门户看不起,到一骑绝尘成为估值达300亿美金的内容分发平台,关键就在于这套算法。可以说,算法原理之于头条,就相当于少林七十二绝技、《葵花宝典》之于武林江湖。

所以,头条这次公布自己的算法原理,无异于把公司最核心、最重要的绝技全都亮出来了。这是全球首次,第一家开始做人工智能推荐引擎的公司向外界开放算法技术。看看昨天活动现场来的听众,几乎都是一线互联网公司的算法工程师、技术大拿——不是同行,就是冤家。不得不说,头条胆儿够肥。

今日头条算法架构师曹欢欢在昨天的活动上着重强调了一点:「算法分发并非是把所有决策都交给机器,我们会不断纠偏,设计、监督并管理算法模型。希望这次分享能让更多的人理解算法,并共同参与到算法模型的制定中来,以改善算法,更好的为用户服务,让算法为社会创造更大的价值。」

要理解这位技术大牛的话,首先需要把今日头条的算法原理解释一下。资讯推荐系统本质上要解决用户、环境和资讯的匹配。今日头条算法推荐系统,主要依据三个维度的变量:

一是内容特征,图文、视频、UGC小视频、问答、微头条等,每种内容有很多自己的特征,需要分别提取。二是用户特征,包括兴趣标签、职业、年龄、性别、机型等,以及很多模型刻画出的用户隐藏兴趣。三是环境特征,不同的时间不同的地点不同的场景(工作/通勤/旅游等),用户对信息的偏好有所不同。

这不仅是今日头条在做的事情,也是全行业在做的事情,只不过有做的好坏之分罢了。今日头条副总编辑徐一龙说:算法和法律法规一样,也是一种法,如果施行的好,都很高效,也都要求透明。既然是「法」,那「法」的起草和制定就不是一家公司的事情,未来算法模型怎么做、用户画像怎么画,就是一件需要群策群力的事情了。

其实,判断算法推荐模式好不好,首先是用户说了算。经常有人(包括一些媒体)抱怨今日头条推送的内容并不是自己喜欢的,或者「低俗」,但从日活过百万、过千万,到目前过亿,说明今日头条是越来越受到用户的欢迎,而不是讨厌。

举个例子,当今日头条起来的时候,在它之前的一个产品「内涵段子」一度在头条内部不受重视,很多人建议砍掉它,因为内涵段子的用户数就那么多,流量很难再有增长。

后来张一鸣派了一个比较资深的算法工程师过去,重新做内容推荐,内涵段子的流量一下子就起来了,直到今天依然是今日头条产品矩阵中非常重要的一环。曹欢欢说这个事当时颠覆了他的认知。「个性化推荐对大多数用户是好的,只是少和多的问题。」

对于一家以「技术理性」见长的互联网公司,这次对算法原理的开放,需要极大的价值勇气。所谓价值,其实就是行业规范。正是今日头条把个性化推荐做到了极致,甚至不夸张地说,在中国掀起了一个前所未有的行业。所以,今日头条获得了高成长、高估值,也要承担由此带来的副产品。这是泥沙俱下的结果,没得选择。

之前今日头条给外界的印象,就像一个不停拿第一的学霸,只要涉足一个领域,很快就能风卷残云。但这次对外公开算法原理,我觉得不仅仅是一种姿态,很有可能是一种价值理念的转变。

过去一年大家都在讲赋能。什么是赋能?就是我通过给你能量,反过来再成就自身的发展。就像以前很多地方「唯GDP论」,现在要转变发展模式,不仅要考虑自己的生态环境,也要考虑周边兄弟城市的生态环境。所以暂时牺牲自己,就是在现在帮助别人,更是在未来成就自己。

把算法原理开放给业内,也是一种赋能,它并不能直接帮助友商改进算法,但通过告诉大家我是如何给用户画像的,哪里做得足够好、哪里有瑕疵,至少能让友商少走弯路。毕竟在这个行业,有一家趟雷,就是所有人趟雷。一荣俱荣、一损俱损。

今日头条过去五年的发展,就是压路机式的发展,就像2010年的腾讯一样:需要一个契机,来转变一下发展思路,无论对自己,还是对行业,都是好事。

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